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 La plus vieille étoile prend un coup de jeune.

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Odyssée
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MessageSujet: La plus vieille étoile prend un coup de jeune.   Mer 13 Mar - 13:49

La plus vieille étoile prend un coup de jeune.

Surnommée l’étoile-Mathusalem, son âge était estimé à 16 milliards d’années alors que l’Univers débuta voici 13,7 milliards d’années ! Des observations avec le télescope spatial Hubble la «rajeunissent» au point d’éviter ce paradoxe.


HD 140283, dite l’étoile-Mathusalem, est au centre de cette photo du Digitized Sky Survey (DSS). Pour cette observation, Hubble n’a pas véritablement fourni de cliché, mais permis une meilleure estimation de la distance à laquelle se trouve l’astre, aboutissant ainsi à une précision accrue de son éclat et donc de son âge grâce aux modèles théoriques de la physique stellaire.
Crédit : DSS/STScI-AURA/Palomar-Caltech/UKSTU-AAO

Distante de nous de 190 années-lumière, HD 140283 doit son surnom d’étoile-Mathusalem au fait qu’elle est le plus vieux soleil connu de notre galaxie. C’est dans les années 1950 que les caractéristiques inhabituelles de cet astre intriguent les astronomes. Tout d’abord, son déplacement est jugé rapide par rapport à notre voisinage stellaire immédiat (tout est relatif, il lui faut tout de même 1.500 ans pour bouger de l’équivalent de la taille de la pleine Lune dans le ciel). Cette vélocité a permis de tracer son orbite à rebours et de conclure qu’elle venait du halo de vieilles étoiles qui entoure notre galaxie. Une origine confirmée par la faible proportion (1/250) d’éléments lourds de HD 140283 (ces éléments, comme les métaux, ont en effet été fabriqués au sein des étoiles successives, les premières étoiles en sont donc très peu pourvues). Verdict : l’étoile aurait un âge de 16 milliards d’années, soit une estimation en conflit évident avec l’âge de l’Univers de 13,7 milliards d’années !



Le télescope spatial Hubble sur orbite, photographié lors de sa dernière mission d’entretien, STS-125, avec la navette Atlantis en mai 2009 (voir ce portfolio Enjoy Space ou le film IMAX Hubble 3D à la Cité de l'espace).
Crédit : NASA

Toutefois, de récentes observations avec le télescope spatial Hubble, qui ont permis une mesure d’une précision inégalée de l’éclat de l’étoile, avec le concours de modèles théoriques affinés sur les étapes que traversent les soleils au cours de leur vie, ont abouti à un âge de 14,5 milliards d’années bien plus raisonnable... De plus, l’erreur est évaluée à 800 millions d’années. Donc, la fourchette basse serait de 13,7 milliards d’années : HD 140283 cesse d’être née avant le Cosmos. L’astronome Howard Bond de l’Université de l’État de Pennsylvanie qui travaille au STScI (Space Telescope Science Institute qui gère Hubble) pense même que de futures observations liées à l’oxygène présent dans l’étoile-Mathusalem pourraient encore plus la rajeunir.
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